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环礁 (Atoll),是由珊瑚礁形成的环状或部分环状岛屿,中间围绕着潟湖。由于形成过程与环境的变异,环礁的轮廓除了圆形之外,亦有椭圆形或其他不规则形状。

大部分的环礁分布于太平洋印度洋,而大西洋的环礁数量相对少了许多。

形成过程

环礁形成过程动画模拟

1842年,达尔文根据他在小猎犬号5年的航行中所作的观察研究资料,提出南太平洋环礁形成的理论。依据他的理论,环礁的形成与火山岛有关。在海底火山喷发后所形成的火山岛周围,因环境适合珊瑚生长,于是大批珊瑚附着生长,逐渐形成裙礁。其后因故导致岛屿下沉或海平面上升,珊瑚礁仍持续堆积增长。由于岛屿的外缘水流交换较多,珊瑚生长状况较内侧佳,于是逐渐形成堡礁。当火山岛完全沉没水中,仅剩下环状的珊瑚礁岛屿持续增长,便成为环礁。

环礁的分布

大部分的环礁分布于太平洋印度洋,而大西洋的环礁数量相对少了许多。太平洋的环礁集中在土阿莫土群岛加罗林群岛马绍尔群岛珊瑚海群岛,以及基里巴斯图瓦卢托克劳等地的岛群。 印度洋的主要环礁则包括马尔代夫拉克沙群岛查戈斯群岛塞昔尔的外围群岛。大西洋并没有大型环礁群,比较显著的仅有位于尼加拉瓜东方,属于哥伦比亚圣安德鲁斯及普罗维登夏行政区的8个环礁。

由于适合珊瑚生长的环境是在热带亚热带的温暖水域,因此环礁仅分布在此一范围。世界上最北的环礁为西北夏威夷群岛的库尔环礁,位于北纬28度24分。最南的环礁为塔斯曼海珊瑚海群岛伊丽莎白礁英语Elizabeth_Reef,位于南纬29度58分。

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